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活性酸素って何だろう?

老化の原因といわれる活性酸素とは?活性酸素の正体や影響、発生源を紹介します。

活発にはたらくよい酸素のこと?

私たちは呼吸によって空気中から酸素を取り入れています。酸素は私たちが生きていくために欠かせない大切なものです。
ところがこの酸素、ちょっとしたキッカケで「活性酸素」というものに変身します。そして、この活性酸素こそが、さまざまな老化現象を起こす真犯人ではないかと考えられています。
「活性」という言葉の響きからは、何やら私たちの体のために活発にはたらいてくれる賢い酸素のようなイメージがあるかもしれませんが、その正体はとても攻撃的で毒性の強い曲者ですなのです。

ふつうの酸素と4つの活性酸素

ふつうの酸素 酸素原子2コから成る。両側の不対電子同士がペアをつくって安定。

スーパーオキシド 一番ポピュラーな活性酸素。片側だけが不対電子になり、不安定に。

一重項酸素 紫外線によって皮下組織でよく発生するのがコレ。片側の電子がもう一方の軌道に入り、軌道が一つガラ空き状態に。非常に反応性に富む。

過酸化水素 酸素原子2コと水素原子2コから成る。不対電子はないがとても不安定。殺菌剤の成分にも使われており、体に侵入した細菌も殺してくれる。

ヒドロキシラシカル 最も反応性に富んだ活性酸素。酸素原子1コと水素原子1コから成る。過酸化水素が金属イオンと反応した時などにできる。

活性酸素は「体内公害」だ!

原子核のまわりの電子が2個でペアになっているのが、いわゆる安定した状態です。そこで、不対電子をもった不安定な活性酸素は、何とかして自分は安定しようと悪さを考え、あたりかまわず近くの分子から電子を奪い取ってきてしまいます。これが「酸化させる」(サビさせる)ということです。
こんな具合に体内の細胞を酸化させ、細胞の正常なはたらきを失わせ、その結果、老化やいろいろな病気を引き起こします。シミやシワなどのほか、がん・動脈硬化・糖尿病・老人性認知症・白内障といった大変な病気の引き金にもなるといわれています。

活性酸素の発生源はこんなにある!

活性酸素は私たちの日常の生体活動の中で発生するほか、紫外線や大気汚染などさまざまな条件のもとでも発生します。活性酸素の発生源として考えられているものには例えば、紫外線、たばこ、激しいスポーツ、医薬品、ストレスなどがあります。

そのほか、排気ガス、加工食品、殺虫剤、レントゲンなども、活性酸素発生の原因になります。

体内には活性酸素を追い出すものもいるが…

身の回りにこんなに活性酸素の発生源があったのでは、まったく遠ざけろというほうが無理です。では、体の酸化はどうすることもできないのでしょうか?
それが、人間の体というものは実によくできたもので、「酸化防止システム」もちゃんと備わっています。酵素、たんぱく質、ビタミンなどさまざまな「サビ止め」が待機していて、活性酸素が発生したらたちまちこれを消してしまうという仕組みです。
しかしこのありがたいシステムにも限界はあり、大量の活性酸素が発生した時はカバーしきれません。さらに40歳を過ぎるとシステムもだんだん老朽化し、活性酸素に抵抗できなくなってきます。

老化を防ぐためには、できるだけ活性酸素を発生させないような生活の工夫と、酸化防止システムの強化(サビ止め=抗酸化物質が体内でたくさんつくられるような食生活をする)ことが大切です。